예일에서 마지막 학기를 마무리하면서 끊임없이 직장을 찾아 헤매었다. 예일의 Computer Science 석사 프로그램은 1년에서 4년까지 할 수 있는 유동성이 있는 프로그램이다. 만일 1년에 마칠 역량이 된다면 1년에 끝내도 되고, 시간이 안 되고 역량이 부족하다면 4년까지 지속할 수 있다. 졸업을 하기 위해서는 학점 평균이 High Pass이상이어야 되고 Honor 학점도 최소 하나가 있어야 한다. (예일은 특이하게 A, B, C 식의 학점이 아니고 Honor, High Pass, Pass, Fail 식의 학점을 준다. 그리고 Honor 학점을 받는 것은 무척이나 어렵다) 그리고 그 당시1년에 $32,500에 달하는 학비는 결혼해서 바로 유학 온 본인의 가족에게 큰 부담이었다. 그 상황 속에서 할 수 있는 최선은 첫 번째가 1년 안에 졸업하는 것, 그리고 두 번째가 졸업 후 바로 취업이었다.

사실 예일에 입학하기 전 석사 프로그램이 2년인 것으로 잘 못 알고 있었다. 학과 홈페이지에 가면 모든 신입생들이 읽어야 하는 가이드 같은 것이 있었는데 귀찮아서 읽지 않고 있다가 나중에 입학하고 나서 읽으니 석사 프로그램이 그렇게 돌아간다는 것을 뒤늦게 깨달았다. 하지만 그때는 이미 다른 선택을 하기가 늦은 시기였다.

본인처럼 가고자 하는 학교의 세부 정보를 잘 읽어 보지 않으면 입학하고 나서도 당황할 일이 많이 생긴다 (출처: Yale CS Dept. website)

본인처럼 가고자 하는 학교의 세부 정보를 잘 읽어 보지 않으면 입학하고 나서도 당황할 일이 많이 생긴다 (출처: Yale CS Dept. website)

석사 유학을 가기 위해 학교 정보를 알아보는 시기가 있는데 이 때 자신이 가고자 하는 프로그램이 1년 프로그램인지 아니면 2년 프로그램인지를 알아보자. 그리고 중요한 것이 2년 프로그램이라도 논문을 쓰는 프로그램인지 아니면 그냥 수업만 들으면 졸업할 수 있는 프로그램인지 알아보는 것도 중요하다. 한번은 델에서 같이 일하던 한 친구가 석사학위를 3년동안 한 것을 알게 되었다. 그 이유인즉 석사 논문 때문에 졸업이 늦어지게 되었다는 것이다. 수업을 다 들었고 졸업 가능 학점이 되어도 논문을 필요로 하는 석사 프로그램의 경우 석사 논문이 교수님들의 승인을 받지 못하면 졸업하지 못하는 것이다. 미국 취업이 목적이고 만일 석사 논문이 옵션이라면 논문을 쓰지 말 것을 권한다. 취업 준비를 해야 될 시간에 석사 논문에 발목이 잡힐 수 있기 때문이다.

미국에서 공부를 하는 것은 많은 비용을 수반하는 자신에 대한 투자 기간이다. 그리고 대부분 장학금을 받지 못하는 석사 프로그램의 경우 프로그램의 기간과 성격에 따라서 개인적 예산 책정을 잘해야 되고 경우에 따라 불가피하게 1년을 더하는 경우도 생긴다. 본인도 마지막 학기에 다행히 원하는 성적을 받았기에 다행이지 하마터면 추가로 한 학기를 더 할 가능성도 있었다.

기간에 따른 미국 석사 프로그램의 장점과 단점을 알아보자.

우선 석사 프로그램이 1년인 것과 2년인 것은 무척이나 틀리다.

[석사 1년 프로그램]

장점

  • 학비가 2년 석사에 비해서 훨씬 적게 든다
    일반적인 경우 2년 학비보다 절반 정도의 학비+생활비+보험+기타 생활비 등이 든다.
  • 수업을 적게 듣고도 석사 레벨의 학위를 취득할 수 있다
    Computer Science의 경우 1년 석사의 경우 보통 Master of Engineering 학위를 취득할 수 있다. (코넬의 경우 M.S.와 M.Eng학위가 구분되어 있고 취업이 목적인 경우 보통 M.Eng학위 프로그램을 선택한다) 예일의 경우는 특이하게 1년을 하더라도 Master of Science 학위를 취득할 수 있다. 어느 학위를 하든 미국 취업에는 문제가 없다.  1년 석사의 경우 보통 논문을 쓰지 않아도 된다.

단점

  • 여름 인턴을 할 기회가 없어서 갈 수 있는 회사의 범위가 줄어들 수 있다
    여름 인턴은 미국에서 취업을 준비하는 외국인에게 있어서 천금 같은 기회이다. 이 기회를 통해서 잡 인터뷰를 연습해 볼 수 있고 다음 해의 실제 취업을 하는데 도움을 많이 받을 수 있다. 그리고 인턴을 가서 좋은 평가를 받는다면 그 직장에서 Full time Job Offer를 받을 수도 있다. 1년 석사를 한다면 이 천금 같은 기회가 주어지지 않는 것이다.
  • 졸업과 취업을 준비하는 데 있어 시간이 촉박하다.
    말이 1년이지 9월 가을 학기에 입학해서 다음 년도 5월에 졸업하는 프로그램이라서 학교에 머무는 시간은 9개월 밖에 되지 않는다. 미국은 겨울 방학이 2~3주 정도 밖에 되지 않아서 그 기간 동안에는 인턴 자리를 찾는 것도 어렵고 여름 인턴은 졸업 후가 되니 더욱 불가능하다.

[석사 2년 프로그램]

장점

  • 여름 인턴을 통해서 정규직 취업의 기회가 더 넓어질 수 있다.
  • 졸업 및 취업을 위한 충분한 시간이 있다.

단점

  • 학비가 1년 석사의 경우에 비해서 거의 2배로 많이 든다.
  • 1년 석사에 비해서 더 많은 수업을 들어야 하고 때로는 논문을 제출해야 하기도 한다.

예일에서 1년 동안 학위를 하면서 아쉬웠던 것은 좀 더 많은 시간이 있었으면 취업 준비를 좀 더 잘 할 수 있었지 않았을까 하는 것이었다. 실제 입학부터 졸업까지 9개월, 그리고 입학하자마자 잡 인터뷰를 준비해야 했고 졸업 요건도 충족해야 했기 때문에 엄청난 스트레스 속에서 대학원 생활을 했던 것 같다. 중간에 인턴이라는 징검다리도 있고 2년이라는 시간이 있었다면 좀 더 여유를 가지고 할 수 있었겠지만 미국 온 지 9개월만에 미국 대기업에 들어간다는 것은 상당히 큰 모험이었다.

예일에 들어가서 첫 학기는 상당히 큰 충격으로 다가왔다. 미국에서 정규 학위를 한 것은 처음이었고 그것도 미국에서 가장 유명한 대학교에서 뛰어난 친구들과 경쟁을 한다는 것이 많은 부담으로 다가왔다. 언어적 충격, 문화적 충격, 그리고 학업적 충격이 모두 겹쳐서 첫 학기에 느꼈다는 것이 제일 간단하게 예일에서의 첫 학기를 표현할 수 있는 말일 것이다.

아무튼 첫 학기의 성적은 정말 처참했다. 첫 학기는 컴파일러(Compiler and Interpreter), 인공지능(Artificial Intelligence), 분산 시스템(Building Decentralized Systems), 객체지향 프로그래밍(Object-Oriented Programming)을 들었는데 가장 열심히 했고 재미있게 들었던 객체지향 프로그래밍은 아쉽게 High Pass를 받았고, 어느 정도 선방한 분산 시스템도 High Pass를 받았지만, 컴파일러와 인공지능 수업에서는 Pass 밖에 받지 못했다. 사실 대부분의 석사 동기들이 Computer Science를 학부에서 전공했기 때문에 이 수업은 학부에서 듣고 대학원에서 좀 더 높은 레벨로 듣는 것이다. 나는 학부에서 CS가 아닌 EE(졸업증서에는 EECS로 나오지만 실제 세부 전공은 Electrical Engineering)를 전공했기 때문에 Data Structure이외의 CS수업은 별로 들어본 적이 없다. 그래서 첫 학기에서 이렇게 고전한 것이 아닐까 생각된다.

* 여기서 예일 Computer Science 수업과 자료들을 어느 정도 볼 수 있다 *

Yale CS Dept.의 현재 개설된 수업들

Yale CS Dept.의 현재 개설된 수업들

Link: Yale 대학교 전산과 수업 리스트

두 번째 학기는 모바일 컴퓨팅 및 무선 통신망(Mobile Computing and Wireless Network), 계산 비젼 및 생물학적 지각(Computational Vision and Biological Perception), 데이터베이스(Introduction to Databases), 통계 유전학 및 생물정보학(Statistical Genetics & Bioinformatics)를 들었는데 정말 많은 스트레스 속에서 공부를 했었다. 우선은 첫 번째 학기에 좋지 않은 성적이 나왔기 때문에 전체 학점을 만회하기 위해서 최소 2개의 Honor를 받아야 했었다. 한 학기에 Honor 한 개를 받아도 감지덕지인데 2개를 받는 것도 무리수로 보였고 다른 과목들도 최소 High Pass를 받아야 했기 때문에 본인이 느끼던 부담감은 상당했다. 또한 두 번째 학기에 취업 인터뷰를 계속 보면서 취업에 대해서 어느 정도 계획이 세워져야 되기 때문에 하루에 3~4시간을 잡 인터뷰를 준비하고 전화 인터뷰가 들어오면 계속 보면서 남는 시간에 새벽 3~4시까지 공부를 해야 되었기 때문에 몸도 마음도 정말 힘든 시기였던 것 같다.

그 시절 내가 졸업 할 수 있을지 그리고 미국 취업을 할 수 있을지를 가지고 항상 고민하고 염려했던 것 같다. 우선 경제적인 문제가 관건이었다. 한 학기 정도 생활 할 비용을 들고 와서 나머지는 예일에서 제공했던 학생론(International Student Loan) 프로그램으로 감당을 하고 있었는데 만일 한 학기를 더하게 된다면 한 학기 학비 대충 2000만원에다 보험, 렌트, 그리고 생활비를 합해서 거의 3000만원의 비용이 들게 된다. 그리고 만일 어떻게 졸업은 하더라도 미국 취업을 하지 못하게 된다면 OPT 문제로 졸업 후 3개월 정도 안에 미국을 떠나서 다시 한국으로 돌아가야 한다. 그리고 그럴 경우를 대비해서 다른 대책도 마련해 놓아야 했다 (무임금 인턴, 타학교 전학 등등).

지금은 아련한 추억이 되었지만 그 시절만큼 고민이 많고 힘든 적은 많이 없었던 것 같다. 결혼을 해서 바로 미국에 왔기 때문에 가족도 돌봐야 하고 내 갈 길도 개척해야 했다. 그러기 위해서는 정말로 열심히 할 수 밖에 없었다. 잠을 줄이고 날마다 입사 지원을 하고 전화 인터뷰 기회가 생기면 어떤 일이든 마다하지 않고 우선 인터뷰를 봤었다. 그당시 나에게 회사를 골라간다는 것은 사치였다. 무조건 소프트웨어 엔지니어를 채용하는 곳이면 연봉, 조건 상관하지 않고 지원을 했다.

각고의 노력 끝에 석사 졸업을 하고 나서도 미국 직장을 찾지 못해서 계속 마음이 타 들어가고 있었다. OPT를 신청해서 3개월의 기간이 있었지만 그 기간 사이에 만일 직장을 찾지 못한다면 다시 돌아가야 된다는 생각에 하루 종일 미국 회사에 웹사이트를 통해서 지원하고 레쥬메를 취업 사이트에 올리고 기회가 된다면 모든 전화 인터뷰를 보곤 했다. 그리고 결국 직장을 구했는데 그 곳이 지금 일하는 텍사스의 델컴퓨터이다. 졸업을 5월에 하고 직장 온사이트 인터뷰를 6월에 하고 8월에 EAD (Employment Authorization Card, Form I-765) 카드를 받고 일을 시작했으니 아슬아슬하게 미국 직장에 안착한 것이다.

예일에서 1년을 있었지만 사실 모교의 느낌을 많이 받지 못한다. 1년이라는 짧은 시간밖에 보내지 못했고 너무나 바빠서 캠퍼스의 낭만을 느끼거나 학교 안의 많은 사람들을 만날 기회가 많이 없었던 까닭일 것이다.

혹시나 과거로 돌아가 다시 선택을 한다면 2년 석사 프로그램을 가지 않았을까 생각한다. 내가 영어가 어느 정도 준비되어 있고 미국 사회에 친숙하다면 1년 석사 프로그램으로도 알차게 준비를 할 수 있었을 것이지만 다시 돌아간다면 그 당시의 힘들고 치열했던 생활을 다시 할 수 있을지 사실 의문이 든다. 2년 석사 프로그램을 한다면 좀 더 시간적 여유를 가지고 인턴 프로그램도 거치면서 미국에서의 취업을 준비 할 수 있지 않았을까 하는 생각이 든다. 하지만 주어진 상황을 바꿀 수 없다면 그 안에서 자기 나름의 기적을 만들어 내기 위해서 끊임없이 노력하는 것이 최선이 아닐까 생각한다. 이미 한 선택은 돌이킬 수 없지만 노력은 그 당시의 선택을 최선의 선택으로 바꿀 수 있지 않을까 생각한다.

 

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